Anúncios surpresa de faturamento médico visam o republicano John Cornyn

Sen. John Cornyn

WASHINGTON - Em junho passado, o senador do Texas John Cornyn foi um dos muitos senadores atudoparaprojeto bipartidáriopara acabar com o faturamento médico surpresa - pacientes inadvertidamente sendo atingidos por pesadas contas fora da rede - de uma vez por todas. Então veio o dinheiro.

Empresas de private equity lançaram uma campanha de dark money de um ano em todo o país no valor de dezenas de milhões de dólares para matar a conta, e Cornyn estava em sua mira. As empresas gastaram milhões de dólares em anúncios no Texas pressionando Cornyn, enquanto os executivos doaram pessoalmente dezenas de milhares de dólares para a campanha de reeleição de Cornyn.



Cornyn acabou apoiando um projeto rival apoiado por fundos privados, e o Congresso, dividido entre os planos, não aprovou nada para proteger os pacientes vulneráveis ​​de serem atingidos por projetos massivos de visitas ao pronto-socorro. É uma saga que se desenrolou em vários estados decisivos onde os republicanos, como Cornyn, estão enfrentando duras lutas pela reeleição, e mostra como grupos poderosos da indústria podem se apoiar no Congresso para bloquear soluções para problemas profundamente impopulares - e prejudiciais - e não através de bastidores sombrios promoções, mas campanhas publicitárias caras que são exibidas em público.

No início de 2019, parecia óbvio que o faturamento surpresa não demoraria muito para este mundo. Os políticos concordaram unanimemente que era uma prática descaradamente injusta que explorava pacientes vulneráveis ​​e precisava ser banida. As contas surpresa surgem de uma lacuna no sistema: os pacientes vão a um hospital dentro de sua rede de seguro saúde, apenas para depois serem atingidos por uma conta pesada porque os funcionários do hospital que os trataram estão fora da rede. Esses especialistas fora da rede podem cobrar o que quiserem.


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Os pacientes do pronto-socorro não têm como saber que essas contas surpresa estão chegando - afinal, eles estão indo para hospitais ostensivamente cobertos pelo plano de seguro - e não há como impedi-los. No entanto, eles se tornaram endêmicos, com um estudo de 2019 descobrindo que4 em cada 10 visitas ao pronto-socorroresultou em uma conta surpresa. Uma mulher de 60 anos com COVID-19 que precisava ser transportada de avião para um hospital para tratamento foi cobrado $ 52.000 pelo vôo, o New York Times recentementerelatado.



A Comissão de Saúde, Educação, Trabalho e Pensões do Senado, conhecida como HELP, elaborou um projeto de lei bipartidário para acabar com o faturamento surpresa, prejudicando médicos e seguradoras; isso colocaria limites sobre quanto o pessoal médico fora da rede poderia cobrar e exigiria que as seguradoras cobrissem os custos. Em junho de 2019, o projeto foi aprovado em comissãopor uma votação de 20–3(Cornyn não está no comitê).

Então, no final de julho, um novo grupo misterioso chamado Doctor Patient Unity foi incorporado. Em apenas algumas semanas,gastou $ 2,3 milhõesem anúncios que atacam o projeto de lei de AJUDA. Esses anúncios tinham como alvo estados indecisos, onde republicanos vulneráveis ​​estavam concorrendo à reeleição. No Texas, os anúncios mencionavam Cornyn pelo nome, pedindo aos constituintes que ligassem para ele e pedissem que se opusesse à fixação de taxas pelo governo.

Por um tempo, ninguém sabia quem estava pagando por esses anúncios. Como o nome sugere, a Doctor Patient Unity afirmava representar médicos e pacientes. Seriamais tarde ser reveladoque o PAC era administrado por gigantes de private equity que lucram com o faturamento médico surpresa, Blackstone Group e KKR & Co. Nos últimos anos, ambos haviam adquirido firmas de recrutamento de médicos, que contratam médicos de pronto-socorro, radiologistas e anestesiologistas para hospitais. Esses especialistas têm maior probabilidade de emitir contas médicas inesperadas.

Para Blackstone e KKR, muito estava em jogo. Ambos haviam comprado firmas de recrutamento com aquisições alavancadas massivas: a KKR fez um empréstimo de US $ 4,5 bilhões para adquirir a Envision Healthcare em 2018, enquanto a Blackstone fez um empréstimo de US $ 2,7 bilhões para comprar a TeamHealth em 2017. As vendas foram seguidas porum forte aumento no faturamento surpresa. No verão passado, Wall Street ficou preocupada que a ação do Congresso pudesse reduzir os honorários médicos, ameaçando assim o pagamento desses empréstimos. O valor da dívida da Envisioncaiu para 77 centavos por dólar, enquanto as agências de classificação Fitch e Moody’s reduziram suas perspectivas para Envision e TeamHealth.

Doctor Patient Unity rapidamente se tornou uma potência publicitária. Durante o segundo semestre de 2019, ela gastou incríveis US $ 54 milhões em anúncios que atacavam a legislação para acabar com o faturamento surpresa,de acordo com a Bloomberg News. Os dados da FEC mostram que os anúncios foram veiculados em estados com disputas acirradas para o Senado, como Carolina do Norte, Geórgia, Arizona e Texas, onde Cornyn está enfrentando o desafiante democrata MJ Hegar. A Doctor Patient Unity não respondeu a um pedido de comentário.

No início de setembro, KKR fez uma campanha para arrecadar fundos para Cornyn na cidade de Nova York. Cornyn relatou US $ 89.000 em doações pessoais de executivos da KKR, Envision Healthcare e Global Medical Response, uma empresa de ambulância aérea também de propriedade da KKR. Ambulâncias aéreas podem resultar em contas surpresa demilhares ou dezenas de milhares de dólares.Cobrança de empresas de capital privadoquase o dobro para ambulâncias aéreasdo que outros.

Um porta-voz de Cornyn disse que KKR há muito apóia o senador e que a arrecadação de fundos não está ligada à questão do faturamento médico surpresa.

À medida que o ímpeto no Congresso se afastou do projeto de lei HELP no outono - e em direção a propostas favorecidas por médicos do pronto-socorro - as campanhas publicitárias também mudaram. Em outubro, a Unidade Doutor Paciente foi novamenteveiculação de anúnciosno Texas, mas eles não mencionavam mais Cornyn pelo nome. Em vez disso, eles atacaram grandes seguradoras por promoverem um esquema de fixação de taxas do governo que poderia significar menos hospitais, menos médicos e menos opções de saúde para todos nós.

Na próxima vez em que Cornyn falou sobre o projeto de lei HELP, ele se comprometeu a debatê-lo e oferecer emendas - mas não a votá-lo. Noum discursono plenário do Senado em novembro, ele culpou os democratas por colocar em risco as chances de aprovação de qualquer reforma da saúde porque estavam obcecados com o impeachment do presidente Donald Trump.

O presidente Donald Trump pediu aos legisladores que aprovassem uma legislação protegendo os americanos de projetos médicos inesperados em 9 de maio de 2019. Isso nunca aconteceu.

Mas a ameaça ao patrimônio privado não acabou. Em março de 2020, quando a pandemia de coronavírus varreu o país, houve um impulso para incluir o projeto HELP como parte da Lei CARES, o pacote de ajuda ao coronavírus de US $ 3 trilhões do Congresso. O Doutor Paciente Unidade novamente entrou em ação.

Entre março e abril, eles veicularam anúncios em Washington, DC, bem como em vários estados onde os senadores republicanos estavam no meio de corridas de reeleição - um anúncio de $ 200.000 no Texas, $ 360.000 na Louisiana, $ 510.000 na Geórgia, $ 80.000 no Arizona e $ 30.000 na Carolina do Norte. Com exceção da Louisiana, todas essas corridas são disputadas.

Não era uma divisão republicano-democrata estrita. No Senado, os republicanos estão tentando manter a maioria. Mas a Doctor Patient Unity também veiculou anúncios visando - e agradecendo - os democratas na Câmara, controlados por seu partido. Em particular, o deputado Richie Neal, presidente democrata do comitê de meios e maneiras da Câmara,desempenhou um papel fundamentalem fechar um acordo para encerrar o faturamento surpresa em dezembro passado.

Cornyn tevesuspendeu suas atividades de campanhadevido à pandemia COVID-19. Mas mesmo quando sua campanha puxou os gastos, o Doctor Patient Unity veiculou anúncios no Texas, agradecendo-o por se aliar a pacientes e médicos, não a grandes seguradoras.


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Cenários semelhantes estavam ocorrendo em outros estados. A senadora Martha McSally, lutando para manter sua cadeira no Senado no Arizona, assinou o projeto de lei de Cassidy em fevereiro. O senador Thom Tillis, travado em uma disputa frágil na Carolina do Norte, assinou em março. Os senadores Joni Ernst em Iowa e David Perdue na Geórgia também se inscreveram. (A senadora Susan Collins, do Maine, é a única exceção notável como uma vulnerável incumbente republicana que manteve o projeto de lei HELP.)



O faturamento surpresa fazia parte da Lei CARES nas etapas finais de redação. Mas os líderes partidários esperavam aprovar a lei rapidamente e, se possível, por unanimidade. Vários membros se manifestaram preocupados com as cláusulas de faturamento surpresa, de acordo com funcionários do Congresso com conhecimento das negociações.

A legislação HELP foi considerada muito controversa para ser incluída e foi retirada às 11 horas. Chegou muito perto, disse um assessor republicano.

As pessoas continuam a ser atingidas por contas-surpresa em todo o país todos os dias. E não está claro se outro pacote de ajuda COVID-19 será aprovado antes da eleição - mesmo que isso aconteça, ninguém está falando em incluir o faturamento surpresa no pacote. Mas em um sinal de como o patrimônio privado ganhou o debate, depois de gastar dezenas de milhões de dólares no ano passado, Doctor Patient Unityficou quietoe não está mais comprando nenhum anúncio.

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